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Accord commercial entre l'UE et le Royaume-Uni après le Brexit en vue

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Le négociateur de l’Union européenne Michel Barnier arrive pour une réunion du Comité des représentants permanents des gouvernements des États membres auprès de l’Union européenne (Coreper) à Bruxelles le 22 décembre 2020 (Photo de JOHN THYS / POOL / AFP)

L'Union européenne et la Grande-Bretagne pourraient s'entendre sur les termes d'un accord commercial post-Brexit en quelques heures, ont déclaré mercredi des sources européennes, alors que les négociateurs cherchaient à clarifier les derniers détails.

«Nous sommes dans la phase finale», a déclaré à l'AFP un responsable européen. Interrogée pour savoir si cela signifiait un accord plus tard mercredi, une source proche des pourparlers a répondu: «Très probablement, oui.

La livre sterling a bondi par rapport au dollar sur l'optimisme qu'un accord pourrait enfin être conclu, la livre sterling passant à 1,35 $ vers 15 h 51 GMT. La livre a également gagné contre l'euro, qui s'établissait à 90,16 pence.

Les diplomates des États membres de l'UE, qui devraient approuver tout accord technique, se sont toutefois montrés moins optimistes, avertissant qu'ils avaient encore besoin de voir un texte et que des problèmes pourraient subsister.

Mais une percée définitive sur dix mois de négociations tortueuses semblait proche, après que la chef de l’UE Ursula von der Leyen et le Premier ministre britannique Boris Johnson aient pris le contrôle des pourparlers.

Le dernier accord, s'il est conclu, interviendrait quelques jours à peine avant que la Grande-Bretagne ne quitte le marché unique de l'UE à la fin de l'année, épargnant les deux parties des tarifs commerciaux.

Tout accord est toujours confronté à une course pour être signé par les 27 États membres de l’UE avant que la Grande-Bretagne ne mette fin à un demi-siècle d’intégration économique avec le continent à minuit le 31 décembre.

Un accord – qui devrait encore être traduit et mis au point par des avocats – pourrait être approuvé à titre provisoire avant la date limite, puis examiné par les législateurs de l'UE au cours de la nouvelle année pour éviter une falaise.

Des filets vides? Depuis lundi, l'objectif des pourparlers s'est déplacé vers les appels transmanche entre Johnson et von der Leyen après que des fonctionnaires épuisés n'aient pas réussi à combler l'écart sur la façon de partager l'accès aux eaux de pêche britanniques.

Les différences restantes entre les deux camps étaient étroites mais profondes, en particulier sur la pêche, les équipages de l'UE faisant face à une réduction spectaculaire de leurs prises dans les eaux britanniques.

Londres s’est efforcé de réduire de plus d’un tiers la part des flottes de pêche de l’UE dans le transport annuel estimé à 650 millions d’euros, avec des changements échelonnés sur trois ans.

L'UE, en particulier les pays dotés de flottes de pêche nordiques comme la France, le Danemark et les Pays-Bas, insistait sur 25 pour cent sur au moins six ans.

Le négociateur de l'UE, Michel Barnier, a informé mardi les ambassadeurs puis les hauts députés européens qu'il avait fait sa dernière offre sur le poisson et qu'il appartenait désormais aux dirigeants politiques de décider.

«Des progrès ont été réalisés. La plupart des problèmes sont provisoirement clos ou sur le point d’être réglés », a déclaré un diplomate de haut rang, racontant l’exposé de Barnier aux envoyés de l’UE.

«Cependant, les différences en matière de pêche restent difficiles à combler. Malheureusement, le Royaume-Uni ne bouge pas encore assez pour conclure un accord équitable sur la pêche. »

Chemin étroit? Bruxelles était prête à négocier jusqu'à la fin de l'année – voire «au-delà», comme le suggérait Barnier – mais le temps presse pour que tout accord soit appliqué à titre provisoire.

Les membres de l'UE ont accepté de continuer à parler, mais un diplomate a averti: «Barnier n'a pas été en mesure de dire aux États membres s'il y aurait un accord demain, avant Noël, le Nouvel An ou l'été 2021.

«Un chemin étroit pourrait également s'avérer une impasse», a-t-il déclaré

Un collègue d'un autre État membre a suggéré plus tôt que s'il n'y avait pas de percée mercredi, les négociations pourraient reprendre la semaine prochaine.

Si Barnier et son homologue britannique David Frost échouent, le Royaume-Uni partira sans un accord commercial de suivi.

Les tarifs seraient réimposés sur les échanges trans-Manche de produits alimentaires et de marchandises, exacerbant le choc économique d'un retour à une frontière douanière après 47 ans d'intégration.

La Grande-Bretagne et la France ont eu un avant-goût de ce à quoi le chaos pourrait ressembler cette semaine, lorsque la France a brusquement fermé ses frontières aux camions, trains et avions britanniques.

Paris répondait aux inquiétudes concernant la propagation d'une nouvelle variante de coronavirus en Grande-Bretagne, mais les énormes files de camions et les menaces de pénurie d'approvisionnement ont été considérées comme un signe inquiétant.

Londres et Bruxelles insistent sur le fait qu'ils sont prêts pour un retour aux tarifs et à une frontière douanière – mais les groupes d'entreprises sonnent l'alarme sur les perturbations possibles à venir.

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